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Xbox recommence avec des licenciements chez 343, Bethesda Game Studios et The Coalition

Au début de l’année, les choses se présentaient sous un jour légèrement favorable pour Xbox. Non, elle n’a pas finalisé son acquisition d’Activision-Blizzard, et n’a rien montré de majeur ou de remarquable aux Game Awards (sans parler des semaines précédentes). Mais il y avait des rumeurs d’un showcase de type Direct, qu’elle a officiellement confirmé comme étant le tout premier Developer_Direct. Diffusé le 25 janvier, cet événement de 40 minutes présenterait des titres comme Forza Motorsport, Redfall et Minecraft Legends.

Plus important encore, le blog officiel de la Xbox en Allemagne a indiqué que nous obtiendrions des dates de sortie pour tous ces titres. Starfield ne sera pas présent au salon, mais il bénéficiera d’un showcase séparé à une date ultérieure. Compte tenu de l’absence totale d’exclusivités de grands noms depuis plus d’un an, avoir quelques titres de qualité à attendre dans les mois à venir semble bien, surtout que Xbox s’est engagé à lancer ces jeux avant le 31 juin 2023.

Alors que la Developer_Direct est toujours un point lumineux pour Xbox, elle ne peut pas cacher l’ombre morne et sombre que la société continue de projeter avec ses efforts de jeu. Dans les nouvelles récentes, Microsoft a licencié 10 000 employés en raison des « conditions macroéconomiques et des changements de priorités des clients ». Jason Schreier de Bloomberg a rapporté que Bethesda Game Studios et 343 Industries étaient concernés, tandis que Kotaku a ajouté The Coalition à la liste.

Pour ceux qui suivent l’industrie technologique, de tels licenciements ne sont probablement pas surprenants, car les employés d’Amazon et de Meta ont également été confrontés à la même situation. Des avertissements de récession ont été lancés depuis des mois, après tout.

Cependant, ces licenciements ressemblent à une nouvelle pierre d’achoppement pour l’entreprise qui se bat depuis des années pour trouver sa place dans le secteur des jeux vidéo. 343 Industries aurait été « durement touché » par les licenciements, et bien que le support multijoueur soit maintenu, l’équipe de campagne a beaucoup souffert. Le directeur créatif Joseph Staten, sans doute la plus grande force motrice pour pousser Infinite vers la ligne d’arrivée après tant de problèmes, a également quitté et rejoint la branche édition de Xbox.

343 Industries a dû faire face à des réactions négatives depuis la révélation initiale du gameplay d’Infinite. Le pire a été l’année dernière en raison des retards de contenu et de fonctionnalités et de l’annulation de fonctionnalités comme la coopération en écran partagé. Les choses semblaient être sur la bonne voie après la sortie de Forge, et l’équipe était toujours engagée dans sa feuille de route pour 2023.

Beaucoup de problèmes chez 343 n’étaient pas nécessairement la faute du studio – beaucoup de choses ont été dites sur les politiques de Microsoft en ce qui concerne les contractants. Ils ne pouvaient être engagés que pour 18 mois, après quoi une pause obligatoire de six mois est requise. Au lieu de retenir ces contractants en tant qu’employés, ils étaient chassés au profit de nouveaux, ce qui causait des problèmes majeurs pour les plans de développement et de contenu d’Infinite.

L’ancien concepteur multijoueur senior Patrick Wren a critiqué le « leadership incompétent au sommet » pour l’état de 343. Dans des tweets récents, il a déclaré : « Les licenciements chez 343 n’auraient pas dû avoir lieu, et Halo Infinite devrait être dans un meilleur état. La raison de ces deux choses est un leadership incompétent au sommet pendant le développement de Halo Infinite, causant un stress massif sur ceux qui travaillent dur pour faire de Halo le meilleur qu’il puisse être. » Il a ajouté : « Les personnes avec lesquelles j’ai travaillé tous les jours étaient passionnées par Halo et voulaient faire quelque chose de grand pour les fans. Ils ont aidé à pousser pour un meilleur Halo et ont été licenciés pour cela. Les développeurs qui sont encore là travaillent dur pour réaliser ce rêve ».

Les départs de Bethesda Game Studios viennent également à un moment préoccupant. Oui, Starfield bénéficie d’une vitrine et serait toujours lancé dans la première moitié de 2023. Mais n’oublions pas les rapports antérieurs des employés qui ont fait part à Schreier de l’état problématique du jeu lorsque sa date de lancement initiale a été révélée. Le jeu aurait recueilli des impressions positives de la part des testeurs, mais le temps nous le dira.

Lorsque Xbox a annoncé l’acquisition de plusieurs studios comme Ninja Theory, Compulsion Games, Playground Games et Undead Labs en juin 2018, cela a été perçu comme un premier pas positif pour le support first-party peu reluisant de la société. L’ajout de sociétés comme inXile Entertainment et Double Fine, sans parler de l’établissement de World’s Edge et The Initiative, a également été perçu positivement. Bien entendu, l’expansion n’a fait que se poursuivre avec l’acquisition de ZeniMax Media et de ses studios, dont Bethesda, Arkane et bien d’autres.

Mais malgré un Game Pass en plein essor, qui a vu sa croissance en termes d’abonnés considérablement réduite l’année dernière, elle a toujours eu du mal avec ses offres first-party. Des projets comme State of Decay 3, le prochain titre de Compulsion Games, Fable, Perfect Dark, Senua’s Saga : Hellblade 2, et Everwild continuent de languir sans mises à jour.

Des rapports sur le développement troublé, qu’il s’agisse d’Everwild qui ne semble pas avoir de vision claire ou des nombreux départs de The Initiative, ont également circulé. Des allégations de sexisme et d’un environnement de travail toxique chez le développeur de State of Decay 3, Undead Labs, ont été rapportées, Microsoft n’ayant pas répondu assez rapidement aux préoccupations des employés.

Bien sûr, il y a aussi son acquisition d’Activision-Blizzard l’année dernière pour 68,7 milliards de dollars. Ce qui apparaissait comme un jeu de pouvoir majeur a rapidement dégénéré en controverse, Xbox et PlayStation se disputant les futurs accords autour de Call of Duty. Alors que l’on estimait jusqu’à présent que l’acquisition devait être conclue d’ici le milieu de l’année, elle fait l’objet d’une enquête de l’autorité britannique de la concurrence et des marchés et d’une action en justice antitrust de la Commission fédérale du commerce des États-Unis.

Il suffit de dire que si Microsoft va en justice, la clôture pourrait prendre encore plus de temps. Mais il y a quelque chose de particulièrement étrange dans le fait de licencier des dizaines de milliers d’employés et d’avoir du mal à livrer des titres alors que l’entreprise poursuit sans succès une acquisition pour des dizaines de milliards de dollars.

Malgré l’importance du pessimisme, la Xbox n’est pas en mauvaise posture. Elle a connu des succès comme Halo Infinite et Forza Horizon 5, et l’année dernière a vu la sortie de titres comme As Dusk Falls. Le Game Pass continue d’être extrêmement populaire pour des dizaines de millions de joueurs et sert de plateforme pour les jeux indépendants afin de gagner en visibilité. Starfield est toujours un titre très attendu et pourrait très bien être l’une des plus grosses sorties de l’année en termes de ventes.

Cependant, en ce qui concerne les projets de jeux de Xbox, on a toujours l’impression que la société essaie de prendre ses marques. Une grande partie du battage médiatique et des promesses s’apparente à du blabla sans aborder les problèmes fondamentaux qui sous-tendent le manque de sorties ou le bien-être de ses employés. Pendant ce temps, Sony se prépare à lancer le PlayStation VR2 en février avec plusieurs exclusivités, sans parler des titres de premier plan prévus pour la PlayStation 5 plus tard cette année, comme Marvel’s Spider-Man 2 et ainsi de suite.

Peut-être verrons-nous un changement significatif au sein de Developer_Direct de Xbox avec des engagements plus fermes envers ses sorties actuelles. Peut-être y aura-t-il moins de « premières mondiales » et plus d’annonces avec un gameplay réel et des fenêtres de sortie tangibles. Xbox joue à rattraper le temps perdu avec ses offres de jeux depuis un certain temps maintenant – s’il y a un moment où elle devrait se montrer, tant pour ses fans que pour ses employés, 2023 est celui-là.

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