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Test de South of the Circle

Certains jeux sont à savourer comme un bon vin. Nous ne voulons pas les précipiter : la qualité de l’artisanat est trop bonne pour cela. Alors, nous prenons notre temps, les admirant tant qu’ils durent.

BAFTA, prenez note, car South of the Circle – dans quelques catégories – est tout près d’être le meilleur de sa catégorie. Donnez-vous quelques heures pour y jouer, et voyez si vous êtes d’accord. Nous nous demandons s’il existe un jeu cette année qui le surpasse en termes de dialogues naturalistes, de doublage (oh moi oh mon, le doublage) et de conception sonore. Félicitations, State of Play, à ces égards, votre jeu est superlatif.

South of the Circle a commencé sa vie comme un jeu d’arcade Apple, et il enfile enfin ses bottes de neige pour voyager sur d’autres plates-formes.En gros, c’est facile à décrire : il s’agit d’un simulateur de marche, avec un accent extrême sur la « marche » : vous faites énormément de randonnée dans South of the Circle. Mais vous tenez également des conversations avec les gens, choisissez des options de dialogue et observez les conséquences de ces choix. C’est un jeu narratif, et il y a très peu d’autre gameplay pour le colorer.

Il raconte l’histoire de Peter, un climatologue tranquille et reclus, travaillant comme professeur dans une université de Cambridge. Il ressent une pression de la part de son supérieur immédiat pour devenir papiste : publier quelque chose qui attire l’attention sur l’université. Mais Peter est un perfectionniste et un anxieux, et il n’y a aucune chance que cela se produise dans un avenir proche.

Les affaires de l’époque bourdonnent en arrière-plan. South of the Circle se déroule dans les années soixante, avec la guerre froide au premier plan dans l’esprit de chacun. On parle des « Cambridge Four », un groupe d’espions en collusion avec le gouvernement soviétique. La radio bourdonne d’informations sur le Traité de l’Antarctique, un pacte de non-agression et de non-concurrence en Antarctique, la Russie pouvant potentiellement rompre ce pacte. Il y a des allusions au fait que l’université est un club de garçons, et l’impossibilité attachée qu’une femme y réussisse.

Peter semble à la dérive jusqu’à ce qu’il rencontre Clara, une collègue professeur, dans un wagon de chemin de fer. Ils acceptent d’assister à leurs conférences respectives et une amitié se construit qui devient rapidement romantique. Elle le presse de terminer son travail – une étude des trajectoires des nuages et des niveaux de radiation dans les nuages – et ils collaborent bientôt. Les choses s’améliorent pour Peter.

Ce qui rend South of the Circle fascinant, c’est que nous venons de décrire les flashbacks, plutôt que le cœur du jeu. Car ce sont tous des moments dans le passé alors que Peter randonne dans l’Antarctique. Il s’est écrasé, ainsi qu’un pilote australien, et Peter est le seul à pouvoir trouver de l’aide. Il voyage donc de camp en camp, à la recherche de secours, tout en fantasmant sur les moments qui l’ont conduit là.

South of the Circle est un jeu magnifique, mais d’une manière humble. Il ressemble à une peinture par numéros, avec de simples blocs d’aquarelle. Mais c’est dans l’animation que South of the Circle chante. En gardant les choses simples, les personnages peuvent se déplacer d’une manière extrêmement réaliste qui ne peut avoir été obtenue que par la capture de mouvements. Il y a une humanité évidente dans tout ce que Peter et le reste de la distribution font.

Mais comme nous l’avons mentionné, c’est au niveau du scénario et des voix que nous devons tirer notre chapeau. Clara et Peter en particulier sont tout simplement sublimes. Joués par Olivia Vinall (The Woman in White) et Gwilym Lee (Bohemian Rhapsody), ce sont deux des meilleures performances que nous ayons rencontrées, capturant un Britishness intensément réprimé. Les acteurs secondaires sont également brillants, mais ce sont ces deux-là, associés à leurs animations faciales dépouillées mais efficaces, qui font chanter les émotions.

Avec tous ces éloges, on vous pardonnera de vous demander pourquoi il n’y a qu’un 4 à la fin de cette critique. Si le BAFTA doit en prendre note, pourquoi pas un 5 parfait ?

Ce n’est pas ce que vous pourriez croire. Les simulateurs de marche comme South of the Circle ont mauvaise presse en raison de leur manque de jouabilité, mais ce n’est pas pour cela que nous hésitons à donner à South of the Circle les meilleures notes. C’est dans les choix de dialogue et l’intrigue générale que nous avons trouvé de véritables failles.

Pour faire un choix dans South of the Circle, vous ne choisissez pas des lignes exactes de dialogue ou même de petits résumés de ce dialogue. Au lieu de cela, vous faites « un peu de Fable », et vous choisissez parmi des icônes simples qui sont censées représenter le choix. Il y a un carré bleu, une petite gouttelette, un soleil, un point rouge. Il y a un avantage indéniable à réduire les choses de cette façon : vous pouvez choisir une option rapidement, et le dialogue coule tout à fait naturellement. Il n’y a pas de pause Telltale gênante lorsque l’autre personnage attend que vous lisiez les options devant vous.

Mais South of the Circle devient trop abstrait. Il faut un certain temps pour comprendre ce que chaque icône représente, et nous ne sommes toujours pas convaincus d’avoir la main dessus. Le carré bleu, nous pensons, est une réponse logique et pratique, tandis que la goutte bleue est une réponse mièvre. Nous avons peut-être tort. Mais trop souvent, nous nous sommes sentis trahis par nos choix de dialogue. Lorsqu’un personnage souhaite une réponse binaire simple, oui ou non, voir soudainement une ondulation d’eau et un point rouge n’aide pas vraiment. Vous pouvez choisir non quand vous vouliez dire oui. Peut-être n’y a-t-il jamais eu de oui.

Mais c’est le tracé qui reste en travers de la gorge. De manière assez appropriée, vous pourriez représenter notre engagement envers l’histoire sur un graphique et cela ressemblerait à une montagne. Les premiers instants de South of the Circle sont à la recherche d’un sujet, pataugeant entre divers sujets et ne se décidant pas tout à fait sur ce qu’il trouve intéressant. Mais c’est la fin qui nous a le plus déçus. Pour un jeu qui fait à peine des méandres avec ses choix – il n’y a pas un nombre énorme de déviations proposées ici – il se casse complètement la figure à la fin, annulant les quelques choix que nous avons faits. Nous ne voulons pas en révéler plus, mais cela a eu pour effet de déprécier tout ce qui était prévu avant.

Mais – oh – cette section centrale. Lorsque le sommet de cette montagne arrive, South of the Circle est stellaire. Il trouve les fils qu’il veut tirer, y compris certains qui sont politiques, d’autres qui sont encore pertinents aujourd’hui, et encore d’autres qui sont imprégnés de sentiment et d’émotion. Même si beaucoup de gens ont des lunettes roses pour la période d’après-guerre, c’était clairement une époque terrifiante à vivre, surtout si vous n’étiez pas un homme blanc, hétérosexuel et de la classe moyenne à Cambridge ou à Londres.

Malgré toutes les critiques que nous avons formulées à l’encontre de l’intrigue légère et capricieuse, South of the Circle est une recommandation sérieuse, surtout si les mots « simulateur de marche » ne vous font pas courir pour une autre partie de Warzone. Il est joué de façon sensationnelle, superbement écrit et constitue une pièce d’époque évocatrice. Pendant une grande partie de sa courte durée, il vous enserrera de son emprise glacée.

Oh, et rappelez-nous de ne jamais aller en Antarctique. Du moins, pas sans beaucoup d’alcool, une carte et un fusil à pompe.

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