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Microsoft Flight Simulator — Quel est le problème avec les avions payants ?

Pour 62,30 USD, 69,99 USD ou 78,94 USD, vous pouvez acheter respectivement le Fenix Airbus 320, le PMDG 737 et le Leonardo MD-80. Ces trois avions de ligne payants sont sortis récemment à quelques semaines d’intervalle pour Microsoft Flight Simulator. Il s’agit du même simulateur auquel certains peuvent jouer pour un dollar seulement, car il fait partie du service Xbox Game Pass ; une promotion que Microsoft semble avoir des scrupules à continuer à offrir aux nouveaux venus. Même dans le cas d’un abonnement complet au Xbox Game Pass Ultimate, cela revient à dépenser seulement 14,99 USD par mois pour jouer au Microsoft Flight Simulator, entre autres jeux. Ceux qui choisissent d’acheter carrément le simulateur n’ont qu’à dépenser 59,99 USD.

Ce qu’il faut retenir, c’est que, quel que soit le mode d’accès à Microsoft Flight Simulator, la simulation de base reste nettement moins chère que certains des nouveaux modules complémentaires susmentionnés. Contrairement aux jeux complets, ces add-ons n’ont tendance à baisser de prix qu’après avoir passé un certain temps sur le marché. En d’autres termes, dans les trois ou cinq prochaines années, voire plus, ces prix ne changeront peut-être pas beaucoup. Et pourtant, les simulateurs du monde entier réclament ces nouveaux avions à cor et à cri depuis quelques semaines.

Beaucoup de bruit…

Notamment, dans le cas du Boeing 737 de PMDG, son lancement a été si important qu’il a fait planter le portail du site de PMDG en l’espace d’une heure. Même lorsque le site a été remis en ligne, les achats ont été temporairement désactivés afin de ne pas inonder davantage le système. Ces contretemps n’ont été corrigés que le lendemain.

Pour un avion incapable d’atteindre une vitesse supersonique, la sortie du 737 de PMDG a eu l’effet d’un bang sonique. Je le pilote depuis son lancement, et c’est la première fois que je dépense autant pour un produit complémentaire à une simulation depuis près de 20 ans que je suis un fan du genre. Bien que je m’en réjouisse, une question me vient sans cesse à l’esprit : qu’est-ce qui fait que les gens se passionnent autant pour ces produits, surtout maintenant ?

…sur beaucoup de choses

Avant de regarder dans le présent, nous devons regarder dans le passé. Comme je l’ai déjà dit lors de mes précédentes plongées dans le monde de Microsoft Flight Simulator, l’état actuel de la franchise est bien meilleur que ce qu’il était il y a à peine cinq ans. En fait, à ce moment-là, la série était encore dans une phase relativement étrange de « dormance active », ce qui est une façon de dire qu’elle était essentiellement vivante, sauf à titre officiel.

En 2009, Microsoft a fermé ACES, l’ancien studio principal de Microsoft Flight Simulator. Cela a laissé son dernier grand projet, FSX, vivre en tant que projet hérité semi-soutenu. Il a ensuite été remis entre les mains de Dovetail, qui l’a porté sur Steam, son principal lieu de repos à ce jour. L’ADN de la simulation a également survécu sous la forme d’un dérivé appelé Prepar3D Flight Simulator, créé par Lockheed Martin et construit à l’aide du code sous licence de Microsoft. Pourtant, FSX : Steam Edition était le véritable dernier bastion de la série officielle, et a été principalement maintenu « en vie » grâce à nul autre que le sujet du jour : les add-ons.

FSX n’a pratiquement pas été touché par Dovetail en termes de fonctionnalités de base. Les produits complémentaires de toutes sortes ont été ce qui a véritablement porté la simulation dans l’intense intervalle de 15 ans qui la sépare du nouveau Microsoft Flight Simulator 2020. Au fur et à mesure que les plateformes sont devenues plus puissantes, ces add-ons sont devenus plus complexes, produisant des résultats de plus en plus impressionnants dans la longue quête du genre pour un « vrai réalisme ». Mais, c’est là le problème. FSX, comme à peu près toutes les autres simulations de vol, n’utilisait pas seulement les add-ons pour améliorer l’expérience – ils semblaient presque être une nécessité.

Les add-ons ont toujours été un élément essentiel du genre des simulations de vol. Les développeurs de simulations de vol ont sans doute été les pionniers de tout le concept d’achat de contenu supplémentaire pour un produit existant ; un phénomène auquel l’ensemble de l’industrie du jeu vidéo ne peut échapper aujourd’hui.

Cela dit, cela explique pourquoi des studios comme PMDG ont un public aussi fidèle. Beaucoup de ces développeurs ont grandi en même temps que les sims elles-mêmes et sont devenus des noms connus au fil des ans. PMDG, en particulier, développe des produits complémentaires depuis les années 90, un point sur lequel je reviendrai bientôt.

« Aussi réel que possible »

Certains des simulateurs les plus studieux ont dépensé des centaines, voire des milliers de dollars pour équiper leur simulation de choix. Divers packs de décors et de textures, des moteurs météorologiques, des aéroports complexes et les avions convoités de « niveau étude » comme ceux mentionnés plus haut ont longtemps assuré aux joueurs l’expérience la plus riche de leur simulation de base. Des produits comme FSX ont souffert de l’âge, ce qui a rendu la quête d’avancement encore plus difficile. Mais, il existe des titres encore plus modernes comme X-Plane 11 qui laissent également beaucoup à désirer en tant qu’expérience prête à l’emploi.

J’ai acheté XP11 à la mi-2020 comme palliatif entre FSX et Microsoft Flight Simulator. Je me suis dit que ce serait cool d’avoir un point de comparaison plus moderne, surtout si l’on considère que j’ai été avec la série de Microsoft pratiquement toute ma vie. Cependant, je n’ai été que modérément impressionné par la simulation de Laminar Research, et j’ai rapidement découvert le trou de lapin assez profond des add-ons freeware et payware dont j’aurais besoin pour en tirer le meilleur parti. Cela nous ramène à l’arrivée des add-ons comme le PMDG 737 pour Microsoft Flight Simulator.

D’après ce que nous venons d’établir tout au long de cet article, il semblerait que la réponse à la question de savoir pourquoi les gens réclament de tels produits complémentaires est qu’il s’agit simplement d’une continuation de la tradition – cette quête sans fin du « meilleur ».

Voilà le truc, je ne peux pas tout à fait regarder à travers la lentille des simulateurs vétérans qui s’adonnent à des produits haut de gamme depuis des années. J’ai vu certains de leurs appareils, et ils m’impressionnent. Certaines de ces personnes ont pratiquement un cockpit à domicile, et c’est étonnant. Ils prennent leur métier très au sérieux, et c’est pourquoi il est essentiel d’avoir un appareil de niveau « étude » pour tirer le meilleur parti de tout cet équipement complexe.

Encore une fois, cela a essentiellement toujours été le cas dans ce genre. Mais, pour quelqu’un comme moi qui n’a jamais vraiment exploité ce secteur du genre jusqu’à présent, bien qu’ayant toujours été un fan, c’est une expérience différente. Une partie de la raison pour laquelle j’ai pris cette décision soudainement était le FOMO, je ne vais pas mentir ; j’ai été aspiré par tout le bavardage menant à la sortie. Mais, en plus de cela, je pense qu’une grande partie de la réponse réside dans quelque chose que PMDG a dit lui-même – c’est vraiment une nouvelle frontière.

Non, en fait cette fois-ci

Comme tout le monde le sait à ce stade, Microsoft Flight Simulator est l’exemple type d’un jeu next-gen. L’ensemble des fonctionnalités de son moteur est époustouflant, à tel point que les captures d’écran et les vidéos sont si nombreuses que même les simulateurs de longue date se demandent s’ils voient un cliché dans le jeu ou une image réelle.

À toutes fins utiles, Microsoft Flight Simulator offre des scènes que les joueurs n’auraient pu qu’imaginer à l’époque. C’est essentiellement ce à quoi nous avons toujours voulu que nos simulations ressemblent, et nous recherchions toutes les extensions, tous les utilitaires et tous les réglages possibles pour essayer de capturer l’essence d’un tel exploit. Mais, il ne s’agit pas de faire semblant. Le simulateur est magnifique, il est complexe, et il ne fait qu’étendre ses mécanismes au fil du temps, tout en étant prêt à l’emploi.

Dans la dernière vidéo teaser de PMDG avant la sortie du Boeing 737-700, il était mentionné que l’équipe travaillait pour arriver à ce point depuis des « décennies ». Pour en revenir à ce qui a été dit plus tôt sur le fait que le studio crée des add-ons de simulation de vol depuis les années 90, ce n’est que maintenant que l’étendue de sa vision peut être vraiment réalisée.

Microsoft Flight Simulator a franchi la prochaine étape tant convoitée, le véritable point de basculement où il n’est plus nécessaire de faire semblant pour réussir. Le travail de texture, la dynamique de vol, l’éclairage, le moteur météorologique et la simulation thermique, ainsi que la simulation de divers systèmes, ne sont plus limités par un codage primitif.

Ces développeurs d’add-on ont toujours fait pencher la balance, mais ils n’ont jamais pu aller au-delà de ce que la simulation qu’ils développaient permettait. Et comme certains éléments d’une simulation donnée ne pouvaient être améliorés qu’avec des produits externes, les consommateurs ont toujours dû faire preuve d’un grand sens de l’équilibre pour que tous leurs produits complémentaires s’accordent.

Désormais, tout est là dans Microsoft Flight Simulator, sous la forme d’un paquet complet auquel les développeurs ont pleinement accès. Sans oublier que PMDG a même travaillé en étroite collaboration avec Asobo pour s’assurer que le 737 puisse utiliser pleinement son ensemble de fonctionnalités. C’est pourquoi il a fallu plus de temps que prévu pour le sortir. Il y avait tellement plus à faire que ce que PMDG pensait devoir faire pour le rendre opérationnel, puisqu’il voulait fournir un rendu totalement original plutôt qu’une réédition à l’échelle.

A la fin de tout cela…

Et, nous y voilà. Près d’un mois plus tard, et quelques dizaines d’heures de vol à mon actif, que puis-je dire du PMDG 737 ? Je l’aime bien. C’est un bel avion avec un excellent jeu de sons, des fonctions sympas et des systèmes joliment détaillés. J’apprécie sa complexité, tout en ne me sentant pas trop dépassé grâce à l’équipe qui a su anticiper et le rendre accessible aux nouveaux venus comme aux vétérans de la simulation.

Mais, je n’aurais probablement jamais été assez émoustillé pour me lancer là-dedans si la simulation elle-même n’avait pas déjà offert tant de choses. Donc, maintenant plus que jamais, de tels add-ons ont une chance de prospérer comme jamais auparavant. Je déteste admettre, du moins à mon porte-monnaie, que j’ai dépensé plus en avions add-on au cours des deux derniers mois seulement que pendant les quelque 19 années de ma simulation. Cela en vaut la peine maintenant ; la dynamique de vol, les décors, tout concorde pour que ces avions aient l’air et se sentent richement authentiques. Est-ce parfait ? Bien sûr que non, mais il est immaculé.

Au moment où j’écris ces lignes, je profite d’un court séjour en Floride à bord du Milviz Cessna 310, un autre avion complémentaire très détaillé que j’ai acheté grâce à un bouche-à-oreille intense. Mais encore une fois, je l’adore. Bien sûr, il ne coûte que 20 $ US de moins que la simulation elle-même, mais j’apprécie son souci du détail.

J’ai également un Stream Deck qui attend dans mon panier Amazon, non pas pour le streaming de jeux, mais pour l’utiliser afin d’améliorer encore l’immersion de mon expérience de simulation. Lentement mais sûrement, je m’enfonce plus profondément dans ce trou de hobbyiste. Et tout cela parce que, au lieu que les add-ons vendent la simulation comme par le passé, c’est la simulation elle-même qui justifie les add-ons. Malheur à mon portefeuille et à mon meilleur jugement, car la quête du meilleur m’englobe – et c’est magnifique.

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